Así es el manatí del Caribe, otra especie en peligro de extinción

Aunque parece una gran roca, el manatí es un mamífero pacífico y frágil; y la negligencia humana al navegar está acabando con él

En el planeta hay cuatro tipos de manatí: el amazónico (trichechus inunguis), el del Océano Índico y Australia (dugong), el africano (senegalensis) y el del Caribe (manatus). Justo este último habita en México y también se le conoce como vaca de mar.

Desde 2014, una de las discusiones más acaloradas alrededor del único mamífero acuático herbívoro que existe, es el número real de ejemplares que quedan. Y es que aunque hay evidencia de que anualmente son asesinados en masa y las hembras tardan más en lograr embarazos y partos, no se ha llegado a un consenso puntual de la cantidad de manatíes en el país y en todo el mundo.

Aunque parezca incomprensible, está comprobado que la causa número uno de muertes de estas «sirenas lentas» son los golpes que reciben de los barcos navegantes, que generalmente los dejan malheridos para después, en soledad, morir por hambre o infecciones.

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Manatí muerto por un golpe de hélice de barco en Ayapel, Colombia. (Foto: Paronama del San Jorge)

35 millones de años de evolución les ha dejado grandes cualidades en el agua y en la interacción con el ambiente. He ahí la razón de por qué en condiciones de salud óptima llegan a vivir hasta 30 años en un entorno salvaje y 60 en cautiverio o santuarios sin mayores problemas en sus preciosos cuerpecitos de hasta 500 kilos.

La especie manatus, que habita desde la península de Florida hasta las Antillas en Brasil, pasando por Centro y Sudamérica, está catalogada como una especie en peligro de extinción a nivel nacional desde 1994 por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

Pero los golpes de los barcos, que han intentado ser aminorados con el trazado de rutas nuevas en las zonas turísticas, no son la única causa de sus trágicas muertes; la pérdida de su hábitat es un problema que ha permanecido constante desde hace 25 años, sobre todo en estados como Campeche, Tabasco y Quintana Roo, así lo ha expresado en distintas investigaciones el estudioso de manatíes Dr. Benjamín Morales Vela.

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Los manatíes aguantan hasta 20 minutos bajo el agua y pueden habitar agua dulce y salada. (Foto: EFE)

Actualmente se estima que en Quintana Roo hay entre 200 y 250 ejemplares de manatí, aunque no se sabe de cuánto ha sido la variación numérica, lo que sí es un hecho es que la conciencia colectiva ha cambiado, pues si antes se usaban los huesos de manatí para hacer artesanías —por su parecido con el marfil—, hoy estas prácticas ya no son comunes. Parece mentira que este gigantón con sólo seis dientes que se regeneran a lo largo de su vida, tiene como pariente terrestre al elefante.

El recordatorio de que esta especie está en peligro de extinción en México se hizo en 2010 por su entrada al catálogo de protección de la SEMARNAT. Así que si estás o próximamente irás de visita a un sitio donde se observan manatíes, abre bien los ojos para admirarlos y la conciencia para ayudar a conservarlos.

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